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Zooniverse, o cómo hacer ciencia mientras te tomas un aperitivo

noviembre 30, 2011

Zooniverse es, como ellos mismos dicen, el sitio de ciencia ciudadana más grande, popular y exitoso del mundo.

¿Y qué es la ciencia ciudadana?

Es aquella en la que la gente normal, sin unos conocimientos específicos, pueden ayudar al progreso de la ciencia y, por tanto, del conocimiento. Esto suena muy bonito, pero es aún mejor: Tranquilamente sentado en tu sofá puedes estar detectando llamaradas solares en dirección a la Tierra en tiempo real, clasificar galaxias o incluso detectar planetas extrasolares.

¿Cómo demonios es eso posible?

La mayoría (si no la totalidad) de los proyectos científicos tienen un problema común: la ingente cantidad de datos a procesar. Normalmente se utilizan ordenadores, pero en muchos casos los humanos somos mucho mejores en la resolución de ciertos problemas. ¿Cuáles? Reconocimiento de patrones, principalmente. La evolución nos ha ayudado a ser unos expertos en reconocimiento facial, por ejemplo. También somos capaces de reconocer un lugar a simple vista, o una situación de peligro a partir de pocos datos… Y eso es algo que los ordenadores (de momento) simplemente no son capaces de hacer muy bien.

¿Pero para eso no están los científicos?

Sí, científicos hay, pero son pocos, bastante pocos. Tradicionalmente, o son ellos los que se encargan de procesar los datos, o crean programas para hacerlo (con los problemas que he mencionado antes), o ponen a becarios a hacerlo. Lo que se necesita es procesar gran cantidad de información mediante reconocimiento de patrones (principalmente).

¿Qué cosas (chulas) puedo hacer?

Hay muchas páginas con proyectos de ciencia ciudadana, simplemente busca en internet y casi seguro que encuentras algo que te interese. En Zoounivers, se han centrado tradicionalmente más en temas del espacio, aunque ya hay varios proyectos diferentes, como la modelización del clima de principios del siglo XX o el estudio de la vida de los antiguos Griegos.

¿De verdad se consiguen resultados?

A los hechos me remito: Ya han salido unos cuantos papers de estos proyectos con resultados científicos. Uno de los más interesantes es el descubrimiento de dos candidatos a planetas extrasolares del proyecto Planet hunters.

Otro ejemplo es un objeto extraño descubierto por un voluntario holandés del proyecto Galaxy Zoo (que fue el primer proyecto de la página).

Así que si tenéis 5 minutos libres, echad un vistazo por ahí, seguro que os lleváis una grata sorpresa. A mí, normalmente, me encontraréis en Ice Hunters.

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